1966年,美国用全铝合金制造的潜艇捞原子弹

       

一件专门生产民用食品金属包装的公司和潜艇怎么会牵涉到一起?早在上个世纪40年代,美国的雷诺兹金属公司产生了建造全铝合金制潜艇的想法。正是这种创新的思维,使一家专门生产食物包装的公司成为了美国海军深潜器技术的探索者。这也算是某种形式上的军民融合吧。

20世纪50-60年代,雷诺兹金属公司开始寻找一种令人振奋的方式来推广铝合金的多种用途,除了铝合金的汽车外,最有趣的实验可能是全铝合金制造的潜水艇。雷诺兹在第二次世界大战期间开始设计实验潜艇。但这个想法成为现实已经是整整20年后了。

全尺寸模型

1964年,铝合金号潜艇在康涅狄格州的格罗顿工厂组装完成。它全重80吨,长50英尺,可以搭载3-4名艇员。其设计指标希望可以在深达15000英尺的海底进行海洋科学考察以及打捞任务。

潜艇有四个观察口,安装有主动和被动声纳以及侧扫声纳。铝合金号潜艇相比传统的潜水艇,在设计上有一些独到之处,铝合金材质的艇体长51英尺,由11个锻造铝合金的缸体焊接而成。铝合金结构的强度重量比超过了钢制艇体,在最大潜水上,其壳体可承受的压力达到每平方英寸7500磅。

为了稳妥起见,雷诺兹公司先建造了一个全尺寸的木质模型来进行验证。然而这个模型在浸水试验中沉没。后来设计师给它加装了一个围壳,调整了全艇的浮力指数,在后面的测试中没有发生事故。后来还建造了一个1:16的比例模型,用于压力测试。

1964年,美国专业杂志《海底技术》专门刊登文章指出:“铝合金技术应用到潜艇上,有助于深海研究向前迈进。凭借其15000英尺的深潜能力,自主推进方式,80英里的航程和32小时的下潜时间,铝合金潜艇可以探索60%的世界深海。毫无疑问,它是未来深潜海底、探测海洋奥秘的先行者。”

虽然铝合金号潜艇的未来似乎很光明,但它的职业生涯其实很短暂,1970年就早早地退役。在这短短六年的时间里,铝合金潜艇最值得人们津津乐道的1966年在海底搜寻失踪核弹的事件。

1966年1月17日,美国空军一架B-52轰炸机和一架KC-135空中加油机在执行任务时,在西班牙帕洛马雷斯上发生相撞。事件中,一共有七名机组人员丧生。最关键的是,B-52轰炸机上携带有四枚核炸弹,其中三枚落在地面,一枚落入海中。地上的这三枚很快被找到,然而落入海中的那枚核弹却不知所踪。

美国海军派遣了18艘军舰和2200名海军官兵在西班牙海岸进行搜索。除军舰外,铝合金号潜艇也被调来,与美海军的埃尔文号深海潜水器一起搜索。铝合金号和埃尔文号一起紧张工作了几十天,确认核弹大致所在的位置。最后,埃尔文号在水深约3,000英尺的地方发现核弹,于1966年4月7日完好无损地打捞出水。

美海军人员和打捞出水的核弹

除了搜索深海核弹的光荣事迹,后来铝合金号还曾经搭救跟自己一起搜索核弹的埃尔文号深潜器。1968年,埃尔文号搭乘露露号科考船进行深海探测作业。在执行吊运任务时,因为钢索断裂,埃尔文号在没有关闭水密舱门的情况下落水并迅速沉没,最终沉到4900英尺深的海中。美国海军只好又调运铝合金号潜艇前来救援。克服恶劣天气的影响,铝合金号数次下潜探查情况,将打捞的吊索安装到埃尔文号上,在潜艇救援船的帮助下,成功将其捞出水面。

铝合金号拍摄到的埃尔文号照片

在后来的日子里,铝合金号还曾经参加打捞回收重型鱼雷、参加美国海军科学考察办公室的深海探测,以及拍摄科考纪录片。

1991年,退役后的铝合金号潜艇被捐赠给弗吉尼亚科学博物馆,直到今天。静静地停在广场上供人参观,提醒将铝合金技术与海洋深潜科考相结合的创新力。在短暂的职业生涯中,铝合金号创下了当时潜艇潜水的最深世界纪录,并走遍了全球各大海洋。1960年,铝合金号是深海探测的先锋,是人类了解海洋的重要工具。